Unieke ontmoeting met wilde olifanten in Sri Lanka

Laat in de namiddag. Op de terugweg naar ons hotel in Sigiriya, Sri Lanka. Plots vertraagt de auto voor ons. Naast de baan: een wilde olifant. Die aanstalten maakt om over te steken. En eerlijk: tegen zo’n vijftonner knal je liever niet aan. Dat was onze eerste ontmoeting met olifanten in Sri Lanka. En het zou niet de enige zijn.

Polonnaruwa olifant
Oversteken of niet? Toch maar even wachten. (Bij Polonnaruwa)

Waar zie je wilde olifanten in Sri Lanka?

In de buurt van Polonnaruwa en Dambulla tref je ze soms aan bij het ochtendgloren of het vallen van de avond terwijl ze de baan oversteken. Vooral tijdens het droge seizoen gaan wilde olifanten op zoek naar water. En voedsel. En dan gebeurt het wel eens dat ze je pad kruisen. Als je weet dat elk dier gemiddeld zo’n 5 vierkante kilometer leefgebied nodig heeft, dan begrijp je dat botsingen tussen mens en dier frequent voorkomen in Sri Lanka. (Sri Lanka is twee keer zo groot als België)

Olifant polunaruwa Sri Lanka

De nationale parken zijn meestal omgeven met schrikdraad. Maar olifanten zijn slim. Ze gooien kleine boomstammen op de draad tot hij knapt. En ze weten ook dat mensen soms eten bij zich hebben. Onze gids vertelde dat zo’n olifant al eens op een auto bonkt, op zoek naar voer. – Of zei hij dat alleen maar om ons wat op stang te jagen? Ik was in elk geval beslist onder de indruk toen we in de buurt van Yala National Park dit meemaakten:
Yala olifant

Yala olifant
Verkeerde plek verkeerde moment? We stonden duidelijk ‘in de weg’. Mijn reflex om uit de auto te springen heb ik moeten onderdrukken! Rekeninghoudend met het feit dat ze 50km/u kunnen lopen…bleef er niets anders over dan voorzichtig achteruit te rijden en af te wachten.

De olifant kwam recht op onze auto af. Toen we achteruit reden bleek waarom: we versperden de doorgang naar het smalle olifantenpad aan de andere kant van de baan.

Yala olifant langs de kant van de weg
Nog steeds spannend. Want wie zat er langs deze kant van de auto, denk je, klaar om de benen te nemen?  (Al bij al dus toch niet zo dapper als ik altijd gedacht had) Gelukkig bleek er een olifantenpad te zijn links naast de auto. En onze vriend kon dus gewoon zijn weg vervolgen nadat we achteruitgereden waren. Hij verdween tussen de struiken. Pfieuw!

Olifanten spotten in Minneriya National Park

Omdat ik niet naar de mishandelde dieren van het Pinnawela olifantenweeshuis wilde gaan kijken, boekten we een safari met gids en tracker in Minneriya National Park. ‘s Ochtends om 5u30 stonden we, gewapend met een flesje water, een pet en een fotocamera klaar om te vertrekken.  Het werd één van de topervaringen van onze Sri Lanka roadtrip.

MInneriya National Park Sri Lanka
Ochtendgloren terwijl we naar Minneriya rijden.

We zagen onderweg de zon opkomen en waren bijna de enigen op de baan. Dat bleef ook in Minneriya NP zo (in tegenstelling tot Yala NP waar we bijna in colonne reden!). We stapten over in de open jeep en pikten de spoorzoeker op. In het park waren kleurrijke bijeneters en machtige slangenarenden al stevig in actie. Na een korte rit, wees onze gids ons op de afgebroken reuzebamboetakken langs de kant van de weg … we zaten op het goeie spoor.

MInneriya National Park Sri Lanka
Sporen van olifanten

Lone Ranger

Het decor van bomen en dicht struikgewas ruilden we in voor de open vlakte. Aan een reusachtig meer spotten we, naast talloze vogels, een eenzaam silhouet. Een volwassen mannetjesolifant dus, een stier, de kudde ontgroeid. Hij genoot van zijn ochtenddouche. Net als wij. Van het zicht, dan. Toen hij even later met zijn oren flapperde, roken we zelfs vanop de grote afstand (enkele honderden meters) dat het bronstijd was en hij in ‘musth’ was. De geur trekt loopse wijfjes van kilometers ver aan. Echt.

Olifant Minneriya NP Sri Lanka

Olifantenbad Minneriya NP Sri Lanka

Olifantenbad Minneriya NP Sri Lanka

De kudde

We hobbelden verder rond het uitgestrekte meer dat omzoomd was met graslanden, struiken en bomen.  Onze tracker spotte plots een andere stier in de verte. – Wat een ogen hebben die spoorzoekers toch!

Sri Lanka

Toen we achter de bosjes vandaan kwamen, werden we super verrast: het jonge mannetje bleek de verkenner te zijn van een kleine kudde. De groepsleden kwamen voorzichtig uit het struikgewas tevoorschijn en bewogen zich rustig richting meer. De jonge stier (een puber volgens onze gids) liet even zijn spierballen zien, rende met flapperende oren en wat twijfelend richting auto. Hij keerde zich echter al snel om, trompettend naar de kudde. Het bleek allemaal erg onschuldig te zijn. Much ado about nothing. De oudere dames in de kudde bleven rustig. Olifanten geven kennis van generatie op generatie door. Volgens mij hadden ze al eerder auto’s onmoet.

Olifanten Minneriya NP Sri Lanka
Alarm

Hartveroverende charme

Tussen de grotere dieren in ontdekten we een drietal olifantenkalfjes. Eentje nog met dons. Cutie-overload! Zo blij dat we waren!

De chauffeur legde de motor stil en de kudde begon te grazen. Het enige geluid dat we hoorden was het plukken van het gras. Heel merkwaardig hoe olifanten met hun slurf het gras op de grond slaan, zodat de steentjes en het zand ertussenuit vallen. Zo sparen ze hun kiezen.

Een kleintje ging drinken. Een ander probeerde zijn mama (of tante?) na te bootsen: onhandig gras plukkend en met de slurf heen en weer slaand. Of klunzig één poot gebogen houdend ‘als een grote’ en ondertussen bijna omvallend.

Unieke ervaring

We fluisterden en namen voorzichtig foto’s. Hoe onwerkelijk was dit!

Naargelang de tijd vorderde, leek de kudde zich meer en meer op haar gemak te voelen. Een aantal jonge olifanten kwamen zelfs dichterbij en graasden in de buurt van onze jeep. Vol bewondering observeerden we hoe ze aten, met elkaar omgingen, zand op hun rug gooiden om zich te beschermen tegen de zon, …

Olifanten Minneriya NP Sri Lanka
Geen paniek
Olifanten Minneriya NP Sri Lanka
Er zijn kalfjes bij!
de kudde bij Minneriya NP Sri Lanka
Vogels zitten klaar om de uit het gras opvliegende insecten op te smullen.

Wat een wonder om dit te kunnen meemaken! De wereld leek één-en-al harmonie. De tracker gaf ons stilletjes uitleg terwijl wij vol verwondering en bewondering toekeken hoe de kudde ontbeet. Zo rustig en vreedzaam. En wij mochten dit mee beleven. Om 7u ‘s ochtends bij een meer. In een prachtige setting.

Ik kon zelfs even filmen met mijn mobieltje:

Omslag

Tot plots de sfeer veranderde. Wat de aanleiding was? Geen idee.

De groep leek zich te verzamelen. De hoofden draaiden in onze richting. De oren flapperden wijd.

De kleintjes verdwenen tussen de poten van de mama’s, tante’s en oma’s.

Olifanten Minneriya NP Sri Lanka

ontmoeting wilde olifanten Minneriya NP Sri Lanka
Verzamelen geblazen

ontmoeting wilde olifanten Minneriya NP Sri Lanka

En avant!ontmoeting wilde olifanten Minneriya NP Sri Lanka

En toen keken de drie grootste dames ons recht in de ogen.  Ze stapten traag in onze richting. Vastberaden.

De tracker gebaarde de chauffeur dat we achteruit moesten. Heel voorzichtig werd de motor gestart en reden we naar achteren.

De dames bleven ons fixeren en hielden het tempo aan.

Wegens de hobbelige bodem was snel wegrijden uitgesloten.

En een olifant haalt een loopsnelheid van 50km/u.

We bleven oogcontact houden en reden verder achteruit, tot we op voldoende afstand waren.  Toen stopte de opmars.

De tijd is om

De chauffeur keerde de auto en we reden weg. We ervaarden geen agressie. Maar het werd ons wel duidelijk gemaakt dat we hier slechts gasten waren. En dat de kudde besliste wie er bleef. En hoelang. Het bezoekuurtje was afgelopen.

Wat een wonderbaarlijke ervaring!

Bij een laatste blik achterom, zag ik hoe de kudde zich naar het water begaf. Veilig. En zonder pottenkijkers.

Olifanten Minneriya NP Sri Lanka
Met de zoom, deze keer

Onze tocht door het park die ochtend duurde ongeveer 3 uur. En dat met een nuchtere maag. Maar ik had er geen seconde van willen missen. Want de ontmoeting met de kudde wilde olifanten was een ongelooflijke ervaring. Iets om nog lang te koesteren. En vele verhalen over te vertellen …

 

Weetjes

  • een solitaire olifant is altijd een mannetje, kuddes zijn matriarchaal, stieren van ong. 10 jaar of ouder verlaten de kudde
  • een jong wordt 4 jaar gezoogd (Respect voor de mama’s!)
  • kennis wordt van generatie op generatie doorgegeven: olifanten weten bijvoorbeeld heel goed welke planten ze moeten eten bij welke ziekte
  • olifanten moeten hun hele leven verder met de kiezen die ze van kleins af hebben
  • olifanten hebben per dag zo’n 200 kg aan groen (plantaardig) voedsel nodig
  • hun huid verbrandt in de zon, ze kunnen vitiligo krijgen
  • ze rusten door 1 been te buigen en op de andere drie te steunen
  • de dracht duurt 22 maanden
  • stieren kunnen 50 jaar oud worden, koeien worden minder oud
  • olifanten komen in Sri Lanka vooral om bij botsingen met treinen (drie de afgelopen maand)

Benieuwd naar wat we nog deden in Sri Lanka? Check onze reisroute.

Lees ook

Overweldigende eerste indrukken in Sri Lanka

Paradijselijke logeerplek tussen de theevelden 

 

Olifant Minneriya NP Sri Lanka

Olifant bij het meer
Voor we het park verlieten zagen we nog deze eenling, twijfelend of hij zou oversteken

MInneriya National Park Sri Lanka

  1. Wauw, wat een ervaring!!
    In Nepal zagen wij ook olifanten… Niet in het wild…. Vastgeketend (ze konden geen stap verzetten) en wachtend tot ze als lastdier aan het werk zouden moeten…. Maar voor de Nepalezen was dat heel normaal…. Deze beestjes hebben duidelijk een beter leven!

    1. Wij zagen ook in de buurt van het tempelcomplex een afgerichte olifant met toeristen op zijn rug. Ik las erover, hoe ze die reusachtige dieren ‘temmen’. Verschrikkelijk. Door onze ‘ontmoeting’ heb ik enorm respect gekregen voor olifanten, hoe ze leven, hoe ze communiceren en kennis delen. Fascinerend!

  2. Wij bezochten Minneriya ook en hebben er ook veel olifanten gezien. Wat zijn het toch prachtige dieren he.. zo mooi! Ik vond de drukte in het park wel erg jammer hoor.

Altijd fijn om je reactie te lezen: